perché la malattia comporta rischi per la salute a lungo termine, anche dopo forme lievi

“Vivere con il virus”. Quando è apparso, questo slogan descriveva un futuro lontano. Ora riassume l’atteggiamento adottato nella maggior parte dei paesi europei, compresa la Francia, dove le restrizioni sanitarie sono praticamente scomparse. Più di 130.000 persone ogni giorno risultano positive al Covid-19, un totale mai raggiunto prima della fine del 2021, ma l’argomento è scomparso dal dibattito pubblico. Eppure il virus non ha smesso di essere pericoloso. Uccide ancora in media 101 persone al giorno, la maggior parte delle quali vulnerabili o non vaccinate. Una serie di recenti studi ha anche alzato il velo sui suoi effetti a lungo termine: dopo un’infezione aumenta il rischio di altre patologie, anche per chi non presenta un fattore di rischio, non sviluppa una forma grave e non è affetto da il Covid lungo.

Ad aprile 2021 un primo studio di tre ricercatori dell’Università di Saint-Louis (Stati Uniti), pubblicato dalla rivista Natura*, ha identificato una miriade di condizioni di salute che hanno colpito più frequentemente le persone che avevano il Covid-19. Utilizzando un ampio database sanitario di veterani dell’esercito americano, gli autori hanno confrontato quasi 5 milioni di persone non malate e 77.000 persone risultate positive, a partire dal 30° giorno dopo l’infezione. Cinque mesi dopo, avevano più problemi respiratori e soffrivano anche di più “disturbi del sistema nervoso e neurocognitivo, salute mentale, metabolismo, cardiovascolare, gastrointestinale, malessere, affaticamento, dolore muscoloscheletrico e anemia” rispetto alle persone con un profilo simile che non sono mai risultate positive. Anche i pazienti non ospedalizzati presentavano questo rischio di sequele.

Da allora, questo database è stato utilizzato per diversi studi dello stesso team, incluso uno sui rischi cardiovascolari, pubblicato a febbraio in Natura*. “Mostra un rischio moltiplicato per 1,5 o 2 su tutti gli eventi”, non solo le note infiammazioni cardiache nei pazienti Covid-19, osserva Ariel Cohen, ex presidente della Società francese di cardiologia. Nelle persone risultate positive (ne sono state osservate più di 150.000), il rischio di ictus è quindi moltiplicato per 1,52 nell’anno successivo al contagio, il rischio di embolia polmonare per 2,93, quello di sindrome coronarica acuta per 1,72.

“All’inizio della pandemia pensavamo che il Covid-19 fosse semplicemente una fonte di scompenso per i rischi esistenti”, ricorda Ariel Cohen. Vale a dire che le persone predisposte a questi problemi li hanno dichiarati in occasione di un’infezione da Sars-CoV-2. I risultati di questi ricercatori americani sono “Una sorpresa”riconosce.

“Questo studio mostra che esiste un rischio aggravato correlato all’infezione stessa e che non scompare nel tempo come pensavamo”.

Ariel Cohen, ex presidente della Società francese di cardiologia

su franceinfo.fr

Sebbene non sia del tutto chiaro come il virus causi tali sequele, l’osservazione dei pazienti ha già dimostrato “che il virus attacca la parete dei vasi sanguigni”che in particolare favorisce la comparsa di coaguli, spiega Olivier Robineau, specialista in malattie infettive dell’ospedale di Tourcoing (Nord).

I pazienti guariti dal Covid-19 hanno anche un rischio maggiore di sviluppare patologie renali, secondo uno studio dello stesso team americano, pubblicato a novembre sul Giornale della Società americana di nefrologia*. I dati indicano in particolare un rischio di insufficienza renale allo stadio terminale moltiplicato per tre negli ex pazienti Covid-19 (e per 2,15 in quelli non ricoverati). Infatti, poiché crea problemi vascolari, il virus può colpire un gran numero di organi. “Tutti questi organi sono vascolarizzati. Non appena la funzione dell’arteria è alterata, c’è il rischio che vengano colpiti”spiega il cardiologo Ariel Cohen.

Nella mente del pubblico in generale, il Covid-19 è più associato a sintomi come la perdita del gusto e dell’olfatto. Ma fanno notare che il virus colpisce anche il cervello e il sistema nervoso. I pazienti da lungo Covid riferiscono in particolare difficoltà di concentrazione e una forma di “nebbia mentale”. Uno studio sul cervello delle scimmie infettate dal virus, pubblicato il 1 aprile a Comunicazioni Natura*ha mostrato danni “può condurre [à ces] sintomi neurologici a lungo termine di lungo Covid”anche negli animali che non hanno sviluppato una forma grave.

“I ricercatori avvertono di rischio demenza” favorito dai danni causati dal virus, riferisce Olivier Robineau. Gli autori di un articolo pubblicato dalla rivista Scienza* a gennaio, si noti che il danno osservato in alcuni pazienti “sollevare la possibilità che l’infezione possa accelerare o innescare il futuro sviluppo di malattie neurodegenerative come l’Alzheimer o il morbo di Parkinson”.

Questa ipotesi resta per il momento più vaga di quella dei problemi cardiovascolari, sfumatura Olivier Robineau, il quale ricorda che questi disturbi impiegherebbero anni per manifestarsi. I dati sanitari dei veterani americani, tuttavia, concludono un aumento del rischio di declino cognitivo (moltiplicato per 1,8) o depressione (moltiplicato per 1,39) nell’anno successivo all’infezione, secondo uno studio pubblicato il 16 febbraio dal Giornale medico britannico*.

Questo approccio statistico ha dei limiti. Un ultimo studio di questi dati, pubblicato il 21 marzo in La lancetta*, osserva che le persone guarite dal Covid-19 hanno maggiori probabilità (+40%) di sviluppare il diabete di tipo 2 nell’anno successivo. La pandemia se ne andrà “eredità di malattie croniche”afferma il suo autore principale, Ziyad Al-Aly, in Natura*. Eric Renard, vicepresidente della Francophone Diabetes Society, non vede alcuna indicazione che il virus stesso causi il diabete.

“Il collegamento più ovvio è un collegamento di rivelazione. Il Covid-19 stressa il corpo, che può rivelare il diabete latente”.

Eric Renard, vicepresidente della Società francofona del diabete

su franceinfo.fr

La possibilità che il virus sia solo un fattore scatenante è riconosciuta dagli scienziati americani e corrisponde a quanto osservato dopo altre infezioni. Eric Renard non crede nel rischio di un’epidemia di diabete di tipo 2: “Questi pazienti avranno semplicemente scoperto il loro diabete in un modo insolito, con un trattamento con insulina subito, ma si allineeranno”. Lo studio ha il merito, secondo lui, di richiamare l’attenzione dei medici sull’interesse di misurare la glicemia delle persone guarite dal Covid-19, soprattutto se presentano altri fattori di rischio per il diabete.

“Devi stare calmo”, sostiene lo specialista in malattie infettive Olivier Robineau. Studi recenti dimostrano “un indiscutibile rischio eccessivo” alcune patologie per i pazienti Covid-19, “ma su eventi che rimangono rari. Non avremo un’epidemia di embolie polmonari”. Ricorda anche che altri elementi, come il tabacco e la dieta, sono fattori di rischio che pesano molto di più nello sviluppo di malattie cardiovascolari, ad esempio.

“Non c’è motivo di spaventare le persone in cui l’infezione si è risolta e che stanno benissimo”aggiunge Jérôme Larché, referente per il monitoraggio del lungo Covid in Occitania. “Semplicemente, dobbiamo incoraggiarli a consultarsi in caso di problemi”. Prima di monitorare tutte le persone guarite dal Covid-19, è già necessario identificare e indirizzare coloro che affrontano sintomi prolungati, a “grande sfida”, lui spiega. Un’altra priorità “è per compensare il ritardo nella cura di molti pazienti a causa della pandemia”ricorda il cardiologo Ariel Cohen.

Anche lo studio delle sequele del Covid-19 è solo agli albori. Altri lavori dovranno confermarli e affinare la misurazione dei rischi causati dal Covid-19, su popolazioni più rappresentative dei reduci dell’esercito americano, un pubblico più anziano e maschile rispetto alla media.

Questi rischi del Covid-19 restano, inoltre, secondo questi stessi studi, proporzionali alla gravità della malattia: un’osservazione rassicurante mentre l’ascesa della variante Omicron e la vaccinazione hanno ridotto la quota di pazienti gravemente colpiti. Ma per Jérôme Larché, ciò che sappiamo delle conseguenze incoraggia “attivare tutte le leve possibili per evitare di essere contaminati, dal vaccino all’indossare la mascherina”. “Il Covid-19 è tutt’altro che una piccola, temporanea infezione senza conseguenze”ricorda.

* I collegamenti seguiti da un asterisco portano a pubblicazioni in inglese.

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